Глава 10

– Занято! – зашептал он. – Там сидит кто‑то… Огромный… Страшный…

Из тёмного входа высунулись два длинных щупальца, потом появилась чёрная круглая голова. Она посмотрела вправо, влево, качнулась и медленно убралась обратно.

– Видела?

– Ага! Усач какой‑то! Что это у него – усы? Да?

– Наверно, усы! Тут они все усатые.

– Надо позвать Ивана Гермогеновича! – тихо сказала Валя.

– Ау! – крикнул Карик.

– Ау‑у! – услыхали ребята голос Ивана Гермогеновича. – Да где же вы? Куда идти?

– Здесь! Здесь!

– Сюда!

В лесу зашумели листья, потом послышались грузные шаги и хриплый кашель. Из‑за деревьев вышел профессор:

– Ну как? Нашли что‑нибудь?

– Нашли!

– Почти нашли! – Валя показала рукой на пещеру. – Это я нашла! – сказала она с гордостью.

Профессор подошёл ближе и постучал палочкой по каменной стене.

– Узнаю… Весьма удачно… Просто замечательно… Это как раз то, что нам сейчас нужно… Прекрасная гостиница для таких путешественников, как мы.

Иван Гермогенович встал на поваленный ствол и заглянул в пещеру.

– Стойте, стойте! – закричал испуганно Карик, схватив его за руку.

– Что ещё? Что случилось?

– Занята гостиница эта… Там сидит какой‑то… Раньше нас забрался.

– Головастый такой… Страшный‑престрашный, – шёпотом сказала Валя.

– Ничего, ничего, – спокойно ответил профессор, – этого постояльца я хорошо знаю… Старый знакомый… Не пройдёт и минуты, как мы освободим помещение.Дом личинки ручейника. Мир насекомых.

Профессор перешёл вброд лужу и остановился около узкого конца каменной глыбы. Присев на корточки, он пошарил по стене руками.

– Так! Так! – услыхали ребята. – Все в порядке! Бормоча что‑то себе под нос, Иван Гермогенович направился в чащу леса.

– Куда он? – спросила Валя.

– Не знаю.

– Куда вы, Иван Гермогенович? – крикнула Валя.

– Стойте на месте. Я сейчас… Одну минутку! – послышался в темноте голос Ивана Гермогеновича.

Прошла минута, но профессор не возвращался. Ребята слышали его шаги и бормотание, но что он делал в лесу – понять было трудно.

Наконец профессор вернулся.

– Ну вот и я! – крикнул он, волоча за собой по земле длинную жердь.

Подтащив жердь к каменной глыбе, профессор опять пошарил по стене руками и, нащупав круглое отверстие, сунул туда острый конец жерди.

Карик и Валя следили за каждым движением Ивана Гермогеновича, но никто из них не мог понять, что затеял профессор.

– Кажется, – сказала Валя, – будет сражение.

– Ага!

Ребята нагнулись, пошарили по земле руками. Карик поднял увесистую дубину. Валя нашла камень и крепко зажала его в руке. Теперь в любую минуту они могли прийти на помощь профессору.

– Ну‑ка, друзья мои, отойдите в сторону, – выпрямился Иван Гермогенович.

Ребята не спеша отошли от пещеры и, держась за руки, стали в стороне.

– А теперь, – засмеялся профессор, – смотрите, как этот большой и страшный будет улепётывать.

Профессор повернул жердь вправо, влево, потом вогнал её глубоко в узкую щель и принялся ворочать ею, точно кочергой в печке.

Чудовище забеспокоилось.